Linda Vermaat (Innofest): “Er zijn zoveel toffe innovaties, ze moeten alleen wel de kans krijgen”

Testen, testen en nog eens testen. Het klinkt als een greep uit een van de persconferenties van het afgelopen anderhalf jaar. Maar lang voordat het demissionaire kabinet met deze termen aan de haal ging, was het al de core business van Innofest. Gelukkig testen zij veel leukere dingen én op leukere plekken. Want door startups en innovatief mkb de kans te geven om hun innovatieve prototype te toetsen op de mini-maatschappij van een festival of living lab, zorgen ze ervoor dat deze bedrijven sneller de markt opgaan. 

Maar opeens was het tijd om zelf innovatieve oplossingen te zoeken. Want een land dat op slot zat en edities van Welcome to the Village tot Into The Great Wide Open die afgelast of aangepast werden, zorgden voor nogal wat uitdagingen. Gelukkig staat met Eurosonic Noorderslag het eerste festival waar weer optimaal getest kan worden voor de deur en blikken wij terug én vooruit met directeur Linda Vermaat.

 

Testen op een micro-samenleving

 Waar Unilever uitgebreid test op panels wanneer zij een nieuw ijsje op de markt willen brengen, hebben kleine bedrijven dit netwerk vaak niet. Hiervoor zijn festivals daarom de perfecte oplossing, het is volgens Linda namelijk veel meer dan alleen goeie muziek en korte nachten: “Het is vaak echt een mini-stad. Dat betekent dat ze ook de bijbehorende uitdagingen hebben. Van afval tot water toe- en afvoer. 

En omdat je opeens duizenden consumenten en een grote infrastructuur bij elkaar hebt is het de perfecte plek om een prototype te testen als startup. Dit geldt zowel voor startups die een technische test willen doen als voor degenen die een consumententest willen, en alles wat daartussenin zit. Bezoekers van festivals zijn meestal ook nog eens heel open. Ze zijn een dagje uit en hebben de tijd. Als je met een kraampje op straat staat is dat vaak wel anders, dan hebben mensen altijd haast.”

We testen dus niet per se innovaties die wat doen voor het festival, maar die getest kunnen worden óp een festival”

Linda VermaatDirecteur Innofest

“Een ander voordeel aan de festivals is dat ze vaak al bezig zijn met vernieuwing en duurzaamheid, of er in ieder geval voor openstaan. Hun wil om te veranderen en de flexibiliteit waarmee zij werken, is de basis waardoor het zo goed werkt. Daarnaast hebben zij de benodigde vergunningen al en daar kunnen wij dan makkelijk in mee. Een container met daarin een waterzuiveringsinstallatie zet je nou eenmaal niet zo makkelijk op straat, maar tijdens Eurosonic kan dat wel. 

We staan trouwens niet alleen op muziekfestivals, maar ook op een theaterfestival zoals Oerol. Heel divers dus. Net als de innovaties. Zo testten we in 2020 een algenfrisdrank (FUL Foods) die flink meer CO2 opneemt dan het uitstoot in het maakproces. We testen dus niet per se innovaties die wat doen voor het festival, maar vooral die getest kunnen worden óp het festival.”

 

Doorontwikkelen, ondanks de maatregelen

De coronacrisis resulteerde de afgelopen periode in veel beperkende maatregelen. De evenementensector werd hard geraakt, en dat maakte het ook voor Innofest ontzettend lastig, vertelt Linda: “Onze naam zegt het al: Innofest. Ons bestaansrecht hangt echt af van het innoveren op festivals. Toen corona startte hadden we al 38 startups geselecteerd waarmee we die zomer zouden testen. Voor hen zijn we gaan kijken naar andere plekken om de test mogelijk te maken. 

Zo zijn we onder andere een onlineprogramma gestart, vonden we een plek in de biergarten bij Paradigm in Groningen en op camping Stortemelk op Vlieland. Maar ook tijdens de online editie van Eurosonic zijn we bijvoorbeeld met Dropper aan de slag gegaan. Want hoewel het een online event was, konden zij als duurzame fietskoerierdienst nog wel testen. We zijn dus door blijven ontwikkelen. Het gaf ons daarnaast mooi de tijd om te kijken hoe we precies te werk gaan. Dit hebben we allemaal opgeschreven in een whitepaper, daarin hebben we dus echt onze methode neergepend.”  

Van Eurosonic naar een vluchtelingenkamp in Afrika

Linda werkt nu bijna twee jaar bij Innofest, dat betekent dat haar eerste festival (Eurosonic Noorderslag 2020) ook direct haar enige ‘normale festival’ is geweest waarop optimaal getest kon worden. “Ik heb dus ook nog nooit een zomerfestival gepakt terwijl ik hier werk. Erg hè. Al ben ik in 2019 wel op Into The Great Wide Open geweest omdat ik al in gesprek was met Innofest, maar toen was ik voornamelijk met mijn man en kind. Ik kijk dus echt heel erg uit naar komende zomer. 

Maar gelukkig hebben we nu eerst Eurosonic. Als ik terugdenk aan de editie van 2020 dan zie ik zo weer alle mogelijkheden voor me waar getest kon worden; het festival vindt namelijk plaats op allemaal verschillende plekken in de stad, dat vind ik zo gaaf.”

 

“Eerder hebben we op Eurosonic al Nederlandse soja (De Nieuwe Melkboer) getest, maar bijvoorbeeld ook een waterzuiveringsinstallatie. De Semilla Sanitation Hub; een volledig circulaire toiletunit. Hierin wordt urine meteen gezuiverd naar water door middel van een techniek van NASA. Op het festival werd getest of dit ook mogelijk is in een container, zodat het eventueel daarna in vluchtelingenkampen gebruikt kon worden. Inmiddels worden de units ook daadwerkelijk in Afrika ingezet, onder andere voor de landbouw. Er is namelijk geen water nodig om door te spoelen terwijl het wel 90% water en 10% mest oplevert."   


Een groter podium voor duurzame innovatie

Innofest is ooit bedacht door Welcome to the Village, Into The Great Wide Open en Eurosonic Noorderslag. “Zij gaven aan dat ze duurzame innovatie een groter podium wilden geven”, vertelt Linda. “Dit is het begin geweest, en uiteindelijk hebben we hier nog wat plekken aan toe kunnen voegen. 

Zo zouden we afgelopen jaar ook testen op het TT Festival, daar komt net weer een ander soort publiek. We wilden daar naartoe met CASTODIAN, een startup die een helm heeft ontwikkeld met daarin een sensor die reageert wanneer er een val is geweest en direct contact opneemt met 112, maar ook laat zien wanneer een helm te oud is en daardoor gevaarlijk. 

Echt een levensreddende helm dus, en ontzettend belangrijk omdat er nog steeds heel veel mensen overlijden met motorongelukken. Helaas ging het festival niet door, maar gelukkig konden we wel afgelopen zomer met deze startup op het TT circuit testen.”   

“Want als dat gebeurt geloof ik dat ze niet alleen impact kunnen maken, maar ook een hele industrie veranderen”

Linda VermaatDirecteur innofest

19 januari begint Eurosonic Noorderslag en dat betekent dat de aanmelddeadline voor startups die hun innovatie hier willen testen al op 1 november is. “Centraal tijdens dit festival staat echt duurzaamheid. Dus als jij met je bedrijf duurzame impact wil maken, of dit nou op het gebied is van energie, waterstof of een uitvinding die de wereld groener maakt; geef je dan op! Deze startups verdienen het ook echt om te gaan werken, want ze zijn hard nodig. Kijk maar naar het IPCC-rapport; we need tot step up. 

Voor het klimaat moeten we bijdragen aan een groenere en socialere wereld. En dat kan ook zeker. Er zijn zoveel toffe innovaties, ze moeten alleen wel de kans krijgen. Want als dat gebeurt geloof ik dat ze niet alleen impact kunnen maken, maar ook een hele industrie veranderen. Denk aan Tony Chocolonely; ooit gemaakt naar aanleiding van een televisieprogramma en nu gewoon het bestverkochte chocoladeproduct van Nederland én de reden dat bijvoorbeeld Albert Heijn met fairtrade chocolade is gaan werken. Zo’n ontwikkeling is zo kicken!”

 

Geef je nu op!

Samen met de provincie Groningen, Drenthe en Friesland en de steden Groningen, Leeuwarden en Assen zorgde Innofest er al voor dat meer dan 200 bedrijven hun innovatieve prototype konden testen. 

Wil jij ook een extra push geven aan je startup en bewijzen dat je innovatie echt werkt? Geef je dan voor 1 november gratis op voor Eurosonic Noorderslag via deze link

Komt dit nog iets te vroeg? In de zomer staan onder meer het TT Festival, Welcome to the Village en Into The Great Wide Open op het programma. Hier kun je je vanaf 1 december voor aanmelden.